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Más allá del córtex visual

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Más allá del córtex visual. Un estudio muestra cambios en el córtex auditivo en casos de ceguera congénita

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—AURIS SCIENTIA

Es ampliamente conocida la alta capacidad que muestran los individuos con ceguera congénita a la hora de llevar a cabo tareas auditivas. Está demostrado que individuos invidentes muestran mejores habilidades musicales, así como de seguimiento de objetos en movimiento en el espacio auditivo que individuos videntes.

También se sabe que la deprivación sensorial congénita ocasiona que el cerebro se organice de forma distinta a cuando todos los sentidos están intactos. La gran capacidad plástica del cerebro durante los primeros años de vida provoca que áreas cerebrales que normalmente se destinan a procesar una modalidad sensorial (p.e. visión), al no recibir estimulación como consecuencia de una discapacidad (p.e. ceguera), se especialicen en el procesamiento de información de otra modalidad sensorial (p.e. información auditiva).

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De este modo, se ha encontrado que individuos con ceguera congénita muestran activación del córtex visual durante tareas de procesamiento auditivo, lo cual no sucede en individuos videntes.

Hasta ahora se creía que esta especialización de áreas cerebrales en el procesamiento de una modalidad sensorial distinta a la inicialmente programada evolutivamente, era la única razón que explicaba que individuos con ceguera congénita mostrasen tener unas habilidades auditivas más desarrolladas.

Sin embargo, un estudio reciente llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Washington y la Universidad de Oxford, publicado recientemente en el Journal of Neuroscience, ha encontrado que podría existir otro mecanismo cerebral que explicase estas diferencias.

Dicho estudio descubrió que en casos de individuos con ceguera congénita, no solo se produce una reorganización de áreas visuales del cerebro, sino que además el córtex auditivo de estos individuos se organiza de forma distinta al de los videntes.

En los primeros se aprecia una mejor sincronización neuronal al ser capaces de diferenciar pequeños cambios en las frecuencias del sonido. Concretamente, encontraron que el córtex auditivo de individuos invidentes mostraba una mejor sincronización neuronal que el de individuos videntes al diferenciar pequeños cambios en las frecuencias del sonido.

Este es el primer estudio que muestra que la ceguera congénita podría originar cambios en el córtex auditivo además de en el córtex visual. Estos dos factores juntos podrían explicar las excepcionales habilidades auditivas mostradas por individuos invidentes.

Intuitivamente se puede imaginar la necesidad que pueden tener individuos invidentes de desarrollar unas excepcionales habilidades de representación del sonido, ya que de ellas depende su adaptación al entorno. Esto no es tan necesario en una persona vidente, ya que puede utilizar la visión para representar la realidad.

Este estudio proporciona un ejemplo magnífico de cómo el desarrollo de habilidades sensoriales en el cerebro joven depende en gran medida del entorno en el que los niños se desarrollan y de cómo el cerebro, gracias a sus propiedades plásticas, optimiza su funcionamiento en función de la estimulación que recibe de los sentidos.

REFERENCIAS

Huber, E., Chang, K., Alvarez, I., Hundle, A., Bridge, H., & Fine, I. (2019). Early blindness shapes cortical representations of auditory frequency within auditory cortex. Journal of Neuroscience, 39(26), 5143-5152.

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